Tableau de bord

🐀Les rats infectent les humains avec l'hépatite, et personne ne sait comment

En 2018, des experts en maladies infectieuses de l'Université de Hong Kong ont rencontré un patient inhabituel. L'homme de 56 ans, qui avait subi une greffe de foie, présentait des fonctions hépatiques anormales sans cause évidente.

Les tests ont révélé que son système immunitaire réagissait à l'hépatite E - mais ils ne pouvaient pas réellement trouver la souche humaine du virus de l'hépatite E (VHE) dans son sang.

L'hépatite E est une maladie du foie qui peut également provoquer de la fièvre, un ictère et une hypertrophie du foie. Le virus se présente en quatre espèces, qui circulent chez différents animaux; à l'époque, un seul de ces quatre était connu pour infecter les humains.

Avec des tests pour cette souche humaine de VHE négatif, les chercheurs ont repensé le test de diagnostic, l'ont exécuté à nouveau - et ont découvert, pour la première fois dans l'histoire, l'hépatite E de rat chez un humain.

"Soudain, nous avons un virus qui peut passer des rats des rues aux humains", a déclaré le Dr Siddharth Sridhar, microbiologiste et l'un des chercheurs de la HKU qui a fait la découverte.

C'était une infection tellement inhabituelle et sans précédent que l'équipe s'est demandée s'il s'agissait d'un "incident ponctuel, un patient qui était au mauvais endroit au mauvais moment".

Mais c'est arrivé à nouveau. Et encore. Depuis cette première étude, 10 autres résidents de Hong Kong ont été testés positifs à l'hépatite E de rat, également connue sous le nom de VHE de rat.

Le cas le plus récent est arrivé il y a une semaine; un homme de 61 ans avec une fonction hépatique anormale a été testé positif le 30 avril. Et il pourrait y avoir des centaines d'autres personnes infectées non diagnostiquées là-bas, a déclaré Sridhar.

Le lotissement où le patient de 56 ans atteint d'hépatite E de rat vivait à Hong Kong. Des signes d'infestation de rat ont été trouvés ici après qu'il a été confirmé infecté en 2018. La souche humaine de l'hépatite E est généralement transmise par la contamination fécale de l'eau potable, selon l'Organisation mondiale de la santé.

Mais la souche de rat pose un nouveau mystère: personne ne sait exactement comment ces personnes sont infectées.

Au cours des deux années qui ont suivi la découverte, les chercheurs n'ont pas encore identifié la voie exacte de transmission des rats aux humains.

Ils ont des théories - peut-être que les patients ont bu de l'eau contaminée comme la souche humaine habituelle, ou manipulé des objets contaminés - mais rien n'a été définitivement prouvé.

Le patient récent de 61 ans a des autorités particulièrement perplexes; il n'y avait pas de rats ou d'excréments de rats dans sa maison, personne d'autre dans sa maison n'a montré de symptômes et il n'a pas d'antécédents de voyage récents.

"Sur la base des informations épidémiologiques disponibles, la source et la voie de l'infection n'ont pas pu être déterminées", a déclaré le 30 avril le Center for Health Protection (CHP) de Hong Kong.

L'homme est toujours à l'hôpital et l'enquête du CHP est en cours. Ce que nous savons et ne savons pas L'équipe de recherche et les autorités de la ville tentent de mieux comprendre cette nouvelle menace pour la santé depuis 2018.

Ils ont fait des progrès. Leurs tests de diagnostic ont été affinés et améliorés. Ils ont sensibilisé le secteur des soins de santé afin que les médecins sachent tester le VHE chez le rat et ont lancé des campagnes de sensibilisation du public.

Les scientifiques testent des populations de rats dans toute la ville pour essayer d'identifier les grappes avant de pouvoir passer à l'homme, ce qui a fourni des données sur le nombre de rongeurs dans la ville qui transportent le VHE de rat et les zones qui ont le plus de rats. Mais beaucoup reste encore inconnu. Ils ne savent pas combien de temps la période d'incubation de ce virus est - ce qui signifie combien de temps il faut aux patients pour tomber malades après l'exposition.

Ils essaient toujours de trouver un traitement, car le médicament utilisé pour traiter la variante humaine de l'hépatite E a eu des résultats mitigés chez les patients atteints de VHE chez le rat. Et, bien sûr, la plus grande inconnue qui continue de contrarier les scientifiques est le comment.

Ne pas savoir comment le virus passe des rats aux humains, il est très difficile de prévenir de nouvelles infections - ou même de comprendre toutes les données recueillies par les chercheurs. Par exemple, les personnes qui vivent dans des zones infestées de rats devraient théoriquement être plus à risque, mais certains patients infectés viennent de quartiers où le nombre de rats est faible.

"Ce que nous savons, c'est que les rats à Hong Kong portent le virus, et nous testons les humains et trouvons le virus. Mais comment exactement il saute entre eux - que les rats contaminent notre nourriture, ou qu'il y ait un autre animal impliqué, nous ne le faisons pas savoir ", a déclaré Sridhar.

"C'est le lien manquant." Une solution pourrait être de se débarrasser de tous les rats de Hong Kong, mais l'éradication des rats est un exploit long et compliqué qui n'est pas très faisable. Cela nécessiterait de réduire les endroits où ils peuvent s'abriter ainsi que leur accès à la nourriture, avec des mesures comme empêcher la nourriture d'être jetée dans les ruelles.

Pour l'instant, tout ce que les autorités peuvent faire est d'exhorter les gens à prendre des mesures préventives, comme se laver les mains avant de manger, conserver les aliments correctement ou au réfrigérateur, et garder le ménage propre et désinfecté avec un minimum de lieux de nidification pour les rongeurs. Cela pourrait se produire partout Ce n'est probablement pas seulement un problème de Hong Kong, ou même récent, selon les experts. Le VHE de rat pourrait infecter des gens à New York ou à Paris, et nous ne le savons tout simplement pas - parce que personne ne le teste. "Mon sentiment est que cela dure depuis longtemps", a déclaré Sridhar. "2017, 2018 n'est certainement pas la première fois que cela se produit dans le monde.

" A Hong Kong, les 11 cas confirmés ne sont probablement que la pointe de l'iceberg, a-t-il ajouté. Les médecins ont pu les tester pour le VHE de rat parce qu'ils avaient consulté un médecin pour des symptômes, ou avaient reçu des examens en raison de conditions préexistantes ou de transplantations. Mais il peut y avoir des centaines de cas infectés dans la communauté, qui ne tombent pas dans ces catégories et n'ont pas été diagnostiqués, a-t-il déclaré. De nombreuses personnes atteintes d'hépatite E ne présentent que des symptômes bénins et, dans certains cas, ne savent même pas qu'elles sont infectées ou vont à l'hôpital. Mais le virus peut avoir de graves conséquences sur la santé, en particulier pour les patients dont l'immunité est affaiblie.

Les personnes jeunes et en bonne santé, sans conditions préexistantes, peuvent se rétablir seules - mais pour les populations vulnérables, cela pourrait provoquer une hépatite chronique que les patients ne peuvent pas secouer, ainsi que des lésions hépatiques à long terme et des cicatrices tissulaires. Hormis les 11 cas à Hong Kong, un seul autre cas a été confirmé dans le monde - un homme au Canada, qui avait auparavant voyagé en Afrique.

Il s'est rendu à l'hôpital après avoir eu de l'urticaire, des nausées, une jaunisse sévère et un foie enflammé, et a été testé positif au VHE chez le rat, selon un rapport de février 2019. La seule raison pour laquelle les autorités ont attrapé ce cas est parce qu'ils ont utilisé un large type de test qui détecte de nombreux brins du virus de l'hépatite E, ont déclaré des chercheurs dans le rapport, publié dans le Journal of Infectious Diseases. Sinon, "le diagnostic aurait pu être manqué", selon le rapport. C'est le problème - la plupart des pays ne testent pas le VHE chez le rat, il y a donc de bonnes chances qu'ils manquent simplement de diagnostic, a déclaré Sridhar.

Il faut un test spécialisé, comme celui conçu par HKU, pour rechercher spécifiquement le VHE de rat chez l'homme. Ce n'est pas un test difficile à faire, mais il n'a pas été largement adopté parce que personne ne pensait jusqu'à récemment que le VHE de rat était même une menace pour les humains.

Par exemple, en Europe, un "manque de sensibilisation des médecins et des diagnostics mal standardisés ont conduit à une sous-déclaration" dans les cas d'hépatite E, ont déclaré Cornelia Adlhoch du Centre européen de prévention et de contrôle des maladies (ECDC) et Sally Baylis de l'Allemagne Paul-Ehrlich- Institut, dans une lettre publiée en mars dans la revue Hepatology. L'année dernière seulement, l'ECDC a finalement élaboré des lignes directrices sur la façon de collecter des données et de rapporter des informations sur l'hépatite E, a déclaré la lettre - mais ces nouvelles lignes directrices se sont concentrées sur la variante humaine et n'ont pas inclus le VHE chez le rat, laissant ce que Sridhar appelle "un aveugle" place dans nos diagnostics. "

Cet angle mort et la possibilité que le virus infecte des personnes dans le monde sans aucune mesure de contrôle mettent en danger certaines des personnes les plus vulnérables de la société - les personnes âgées, les communautés touchées par le VIH, celles qui ont des conditions préexistantes, et plus encore. "Cela ne devrait pas se produire", a déclaré Sridhar. "Nous avons besoin d'une vigilance continue de la part du public pour contrôler cette infection inhabituelle. J'espère vraiment que les autorités de santé publique feront le premier pas et examineront à quel point leurs populations sont réellement exposées à l'hépatite E."