Tableau de bord

ūüĆĄ Le soleil est maintenant confin√©! Une activit√© r√©duite √† la surface solaire a fait craindre une mini-p√©riode glaciaire apocalyptique.

Il est donc temps que nous voyions la lumi√®re, demande JANE FRYER Grande nouvelle cette semaine concernant le r√©acteur thermonucl√©aire g√©ant, br√Ľlant, bouillant et tournant qui se trouve √† 150 millions de kilom√®tres de la Terre, mais qui est notre principale source de chaleur et de lumi√®re vivifiantes.

Et on pourrait √™tre pardonn√© d'esp√©rer - apr√®s des semaines de confinement, beaucoup trop de morts, une main-d'Ňďuvre largement entrav√©e et une √©conomie qui s'enfonce profond√©ment dans la r√©cession - que ce pourrait √™tre une bonne nouvelle.

Les prévisions d'un bel été barbecue long et blueskied pour rehausser nos staycations forcés, peut-être? Ou, à tout le moins, un endroit de temps prévisible et stable pour garder nos esprits battus à flot.

Malheureusement pas. Parce qu'il s'av√®re que m√™me le Soleil est entr√© dans une ¬ęr√©cession¬Ľ de verrouillage. Ou, plus pr√©cis√©ment, une p√©riode profonde de ¬ęminimum solaire¬Ľ. Ce qui signifie que l'activit√© √† la surface du Soleil a chut√© de fa√ßon spectaculaire, et son champ magn√©tique est devenu plus faible, laissant p√©n√©trer dans l'environnement plus de types de rayons cosmiques qui provoquent des orages foudroyants et interf√®rent avec les astronautes et le mat√©riel spatial.

Ils peuvent également conduire à l'explosion de `` sprites '' - des grappes de lumières orange et rouges qui jaillissent du haut des orages comme des palmiers de 60 miles de haut dans le ciel.

Oh oui, et en plus de cela, théoriquement, cela pourrait faire chuter la température sur Terre à de nouveaux bas potentiellement catastrophiques. Alors que le Met Office et les membres de la Royal Astronomical Society nous exhortent à ne pas paniquer et à nous rappeler que ce n'est que de la nature, rien à craindre et le genre de chose qui se produit tous les 11 ans environ lorsque le Soleil traverse son cycle d'activité , certains malheureux et moroses sont beaucoup moins optimistes.

Peut-√™tre sont-ils hant√©s par le `` minimum solaire '' extr√™me qui aurait contribu√© au soi-disant petit √Ęge glaciaire en Europe aux 17e et 18e si√®cles, lorsque les temp√©ratures sont tomb√©es si bas que la Tamise a gel√©, que les r√©coltes ont √©chou√©, les orages √©clair√© le ciel et - en 1816 - le temps √©tait si fou qu'il a neig√© en juillet.

Comme nous le savons tous, le Soleil - qui a 4,5 milliards d'années et plus d'un million de fois plus grand que la Terre - n'est pas seulement une source de joie quand il sort enfin des nuages, il nous maintient également tous en vie. Ce qui signifie que le plus petit changement dans ses niveaux d'activité peut avoir des conséquences extraordinaires - déclenchant des orages, l'apparition ou la disparition des aurores boréales et de ces incroyables sprites.

Mais l'activité du Soleil est en constante évolution au cours de son cycle régulier, du maximum solaire (le plus chaud et le plus actif) au minimum solaire (plus silencieux et plus frais).

Depuis le 17e siècle, les scientifiques mesurent la profondeur d'un minimum solaire en comptant les `` taches solaires '' - les zones d'activité magnétique sur la surface solaire qui apparaissent comme des taches relativement sombres - et les éruptions solaires, de grandes explosions qui projettent des particules chargées dans l'espace .

La règle générale est la suivante: moins il y a de taches solaires, plus le minimum est sévère et plus les risques d'orage, de sprite et de perturbation sur Terre sont élevés.

Jusqu'√† pr√©sent cette ann√©e, le soleil a √©t√© ¬ęvierge¬Ľ - sans taches solaires - 76% du temps. Un chiffre d√©pass√© une seule fois depuis les ann√©es 50, l'ann√©e derni√®re, alors qu'il √©tait vide √† 77%.

Pourrions-nous donc nous diriger vers un grand minimum solaire, une période soutenue - des décennies, voire des siècles - de cycles solaires particulièrement faibles? Sommes-nous maintenant - en plus de tout le reste - confrontés à une autre mini-période glaciaire?

Bien que tout cela puisse sembler terriblement dramatique et de fin du monde, l'histoire donne une le√ßon salutaire. Il y a deux cents ans, nous √©tions au cŇďur du minimum de Dalton, qui s'est produit entre 1790 et 1830 et a √©t√© marqu√© par des p√©riodes de froid brutal.

Les temp√©ratures ont chut√© de 2 ¬į C en 20 ans, ce qui peut ne pas sembler beaucoup, mais a eu pour effet de d√©vaster la production alimentaire mondiale et de provoquer une famine g√©n√©ralis√©e. La mis√®re a ensuite √©t√© exacerb√©e par de puissantes √©ruptions volcaniques (ind√©pendantes).

Le 10 avril 1815, la deuxi√®me plus grande √©ruption volcanique en 2000 ans s'est produite au mont Tambora en Indon√©sie, tuant plus de 71 000 personnes et plongeant la temp√©rature encore plus bas, alors que des nuages ‚Äč‚Äčde cendres g√©ants bloquaient les rayons solaires. L'ann√©e suivante est devenue connue comme `` l'ann√©e sans √©t√© '' ou `` dix-huit cent dix morts de froid '', apr√®s que la neige est tomb√©e en juillet et des milliers de personnes sont mortes dans la famine, les √©meutes alimentaires et la famine qui se sont r√©pandues √† travers l'Europe.

Une √©pid√©mie de typhus a aggrav√© la situation. Avant tout cela, le minimum de Maunder (nomm√© d'apr√®s l'astronome WalterMaunder), un grand minimum solaire qui a commenc√© en 1645, a pris part aux foires de glace sur la Tamise sous le r√®gne de Charles II et a dur√© 70 ans. Pendant ce temps, les scientifiques n'ont observ√© que 50 taches solaires - contre 40 000 √† 50 000 que nous attendions pendant une p√©riode √©quivalente d'activit√© ¬ęnormale¬Ľ.

C'est donc un soulagement d'entendre Mathew Owens, professeur de physique spatiale √† l'Universit√© de Reading, que l'histoire n'est pas sur le point de se r√©p√©ter. Bien qu'il admette que le minimum solaire d'aujourd'hui est ¬ęassez profond¬Ľ, il insiste sur le fait que nous n'avons pas √† nous soucier de nous retrouver dans une mini-p√©riode glaciaire de si t√īt. ¬ęNous obtenons un minimum solaire tous les 11 ans, c'est donc un ph√©nom√®ne assez r√©gulier¬Ľ, dit-il. Il insiste √©galement sur le fait qu'il doit √™tre mis en contexte, car toute baisse de temp√©rature serait minuscule.

"Après tout, le dernier minimum solaire, que nous avions en 2009/10, était le plus profond depuis 100 ans, et nous ne sommes pas morts à ce moment-là!"

Pendant ce temps, le scientifique du Met Office, Jeff Knight, insiste sur le fait que, bien qu'un minimum solaire ait un effet - contribuant √† des hivers tr√®s l√©g√®rement plus froids (le dernier minimum entre 2008 et 2010 a co√Įncid√© avec des hivers plus froids que d'habitude au Royaume-Uni) - il est tr√®s petit. "Un minimum solaire est susceptible d'affecter la temp√©rature moyenne mondiale, ce qui la rendra plus froide, mais √† peine d'un vingti√®me de degr√©", dit-il.

Ce qui signifie √©galement qu'il ne s'agit pas d'une carte sans sortie de prison pour le r√©chauffement climatique. "Ce n'est pas parce que nous sommes au minimum que le r√©chauffement climatique va √™tre arr√™t√© ou invers√© - il a un effet beaucoup plus subtil que cela", insiste-t-il. Bien s√Ľr, notre principale pr√©occupation est que le Soleil continue de briller. Mais heureusement, √©tant donn√© que nous en avons tellement dans nos assiettes en ce moment, nous pouvons garer cette inqui√©tude pendant encore cinq milliards d'ann√©es.

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